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Whatnots by Denis Emorine
Translated from the French by Phillip John Usher
Recital by Author
Art: 'desiderata 1 detail' by
Jennifer Bock-Nelson
'desiderata 1 detail' by Jennifer Bock-Nelson
A Step Inside:

Meeting Again

Tonight, I was woken by a slight scratching at the window. Initially, in a hurry to fall asleep again, I didn't pay attention. I live on the tenth floor of an old building, it must be a dream. At the moment I closed my eyes again, the scratching began again, in earnest. I opened the shutters and leaned out. It was a dark night, I couldn't distinguish a thing and then, leaning more, I recognized him, with his small suit and black hat: no doubt, it was Franz Kafka! Amazed, I finally managed to speak to him: "What are you doing there, Franz? It is foolish, you will kill yourself!"

As he did not answer, I believed this must be a hallucination caused deep in my unconscious by a recent trip to Prague. But no, he was still there, clinging frantically to the edge of my window. Initially, I thought—I admit it—of forcing him to let go, thus causing him to shoot downwards into the void. After some reflection, I was ashamed of these impure thoughts: one does not act in such a way with death. It would be against the most elementary rules of courtesy. Kafka remained there, sadly, in front of me. I did not know what to do. Motionless, as if suspended in air, he considered me in silence. Suddenly illuminated, I shouted to him:

"Franz, you climbed to the wrong floor! You want the fifth floor.

"Why?" he answered, disconcerted.

"Quite simply because both your first and your last name have the same number of letters in them: five!" I said victoriously.

"Thank you, thank you! You have given me some hope," he howled.

And, clutching hold of me, he brought me down towards the ground at a tremendous speed.

Since then, each evening, Kafka and I have been hopelessly striking on the fifth-floor window. But nobody ever opens for us. However, the apartment is inhabited, so I am told, by an old Czech lady... Milena Jesensk, I believe her name is.

Retrouvailles

Cette nuit, j'ai été réveillé par un léger grattement à ma fenêtre. D'abord, pressé de me rendormir, je n'y ai pas pris garde. J'habite au dixième étage d'un vieil immeuble, ce devait être un rêve. Au moment où je refermais les yeux, le grattement a repris avec insistance. J'ai ouvert les volets, je me suis penché. La nuit était obscure, je n'ai rien distingué et puis, en me penchant davantage, je l'ai reconnu avec son petit costume et son chapeau noirs: pas de doute, c'était Franz Kafka ! Ebahi, j'ai réussi à lui adresser la parole: " Que faites-vous là, Franz ? c'est insensé, vous allez vous tuer!".

Comme il ne répondait pas, j'ai cru à une hallucination provoquée, dans mon inconscient, par un voyage récent à Prague. Mais non, il était toujours là, s'accrochant frénétiquement au rebord de ma fenêtre. J'ai d'abord pensé -je l'avoue- à lui faire lâcher prise au risque de le précipiter dans le vide. A la réflexion, j'ai eu honte de ces mauvaises pensées: on n'agit pas ainsi avec un mort. C'est contraire aux règles les plus élémentaires de la courtoisie. Kafka restait là, tristement, devant moi. Je ne savais plus que faire. Immobile, comme suspendu dans les airs, il me considérait en silence. Pris d'une illumination, je lui ai crié : " Franz, vous vous trompez d'étage ! c'est au cinquième qu'il faut vous rendre.

- Pourquoi ?" m'a-t-il répondu, interloqué.

" Tout simplement parce que votre prénom et votre nom comportent le même nombre de lettres: cinq !" ai-je lancé, victorieusement.

" Merci, merci ! vous m'avez redonné l'espoir" a-t-il hurlé. Et, m'agrippant aussitôt, il m'a entraîné vers le sol à une vitesse folle.

Depuis, tous les soirs, Kafka et moi frappons désespérément à la vitre du cinquième étage. Mais personne ne nous ouvre jamais. Pourtant l'appartement est occupé, m'a-t-on dit, par une vieille dame tchèque, une certaine... Milena Jesenskà, je crois.

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last update: November 19, 2008